Equipos de protección individual en el laboratorio

En el laboratorio se realizan operaciones muy diversas […] en las que se manipulan una gran variedad de productos con diferentes características de peligrosidad […]. Es en estas circunstancias cuando debe recurrirse a los equipos de protección individual en el laboratorio, que han de ser adecuados frente a los riesgos de los que se quiere obtener protección […].

Así comienza una NTP del Instituto Nacional de Seguridad e Higiene en el Trabajo. En concreto, la NTP 517 – Prevención del riesgo en el laboratorio. Utilización de equipos de protección individual (I): aspectos generales. Esta Nota Técnica de Prevención, y otra que mencionaremos más adelante, son las principales fuentes de información a la que recurren muchos de los textos que podemos encontrar, tanto en libros como en internet, sobre este tema.

Definiendo los equipos de protección individual en el laboratorio

Para definir concretamente los equipos de protección individual en el laboratorio, primero hay que definir lo que es un EPI. Nos serviremos del Real Decreto 773/1997, de 30 de Mayo, sobre disposiciones mínimas de seguridad y salud relativas a la utilización por los trabajadores de equipos de protección individual. En él, definen el Equipo de Protección Individual (EPI) de la siguiente manera:

Cualquier equipo destinado a ser llevado o sujetado por el trabajador. Para que le proteja de uno o varios riesgos, que puedan amenazar su seguridad o su salud en el trabajo. Así como cualquier complemento o accesorio destinado a tal fin.

Esta definición excluye, entre otros, la ropa de trabajo corriente, pero no la que ofrece protección frente a un riesgo. Una bata, por ejemplo, se considera como ropa de trabajo, excepto que sea anticorrosión o ignífuga. En estos casos debe estar certificada frente a estos riesgos.

Volviendo a la definición e implementándola, específicamente, en un laboratorio clínico, tendríamos:

Cualquier equipo destinado a ser llevado o sujetado por el trabajador. Para que le proteja de uno o varios riesgos, que puedan amenazar su seguridad o su salud en el Laboratorio Clínico y Biomédico/Diagnóstico Clínico. Así como cualquier complemento o accesorio destinado a tal fin.

Utilización de los equipos de protección individual en el laboratorio

La Ley de Prevención de Riesgos Laborales (LPRL) establece un criterio de utilización de los EPI:

Los Equipos de Protección Individual deberán utilizarse cuando los riesgos no se puedan evitar o limitarse suficientemente por medios técnicos de protección colectiva o mediante medidas, métodos o procedimientos de organización del trabajo.

Este criterio convierte a los EPI en una medida preventiva de carácter excepcional a la que debe recurrirse sólo cuando no es posible eliminar o reducir el riesgo mediante otras medidas de carácter prioritario. El uso de los EPI debe contemplarse también como un complemento de otras actuaciones preventivas que no garantizan un control suficiente de la situación de riesgo. Por último, su utilización está recomendada en situaciones de emergencia, rescate o autosalvamento.

Esta limitación se justifica por el hecho de que el uso de un EPI no varía la situación ambiental existente. Y por tanto, no introduce mejora alguna en la misma. Así, si se halla presente un determinado contaminante en el ambiente, éste permanece en la misma concentración e intensidad.

El carácter de “última protección”, que diferencia a un EPI de otros medios de protección, obliga a las administraciones de los diferentes países a vigilar su calidad, y a otorgar certificaciones que legitimen su uso.

Clasificación de los equipos de protección individual

Los equipos de protección individual pueden clasificarse, considerando la parte del cuerpo que protejan, en los siguientes grupos:

  • Ojos y cara
  • Piel
  • Manos y brazos
  • Vías respiratorias
  • Oído
  • Piernas
  • Tronco y abdomen
  • Totalidad del cuerpo

De todos ellos los más utilizados en el laboratorio son los protectores de la piel, de los ojos, de las vías respiratorias y de las manos y brazos. Aunque, en ciertas circunstancias, puede requerirse en un laboratorio la utilización de protecciones auditivas o de todo el cuerpo (en un laboratorio de seguridad biológica nivel 4).

En ambos casos se trata de circunstancias especiales. Los niveles de seguridad biológica los veremos con detalle en los riesgos biológicos del laboratorio.

Equipos de protección individual en el laboratorio para ojos y cara

Los equipos destinados a la protección de la cara y los ojos permiten protegerse frente a los riesgos causados por proyecciones de partículas sólidas y líquidos, y exposición a radiaciones ópticas (infrarrojo, ultravioleta, láser). Se pueden clasificar en dos grandes grupos:

  • Pantallas.
  • Gafas.

Pantallas

Las pantallas cubren la cara del usuario, no solamente los ojos. Existen dos tipos de pantallas, faciales y de soldadores. En los laboratorios, normalmente, sólo son necesarias las pantallas faciales, que pueden ser con visores de plástico, con tejidos aluminizantes o reflectantes, o de malla metálica. Si su uso está destinado a la protección frente a algún tipo de radiaciones deben están equipadas con filtros.

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Gafas

Las gafas tienen el objetivo de proteger los ojos del trabajador. Para que resulten eficaces, su construcción debe ser robusta, cómoda, resistente y adecuada. Deben proteger el ojo desde cualquier dirección. Además, se utilizan oculares filtrantes en todas aquellas operaciones en las que haya riesgo de exposición a radiaciones ópticas como ultravioleta, infrarrojo o láser. Considerando el tipo de montura se pueden agrupar en:

  • Gafas tipo universal. Pueden ir provistas, aunque no necesariamente, de protección adicional.
  • Gafas tipo copa o cazoleta. Encierran cada ojo aisladamente. Están constituidas por dos piezas, integrando el aro portaocular y la protección lateral. También puede ser adaptables al rostro con un único ocular.
  • Gafas integrales. La protección adicional esta incluida en la misma montura. Pueden ser utilizadas conjuntamente con gafas graduadas.

Se pueden confeccionar gafas de seguridad graduadas. Hay que tener en cuenta que la obligación de llevar gafas de modo permanente es bastante habitual en los laboratorios.

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Equipos de protección individual en el laboratorio para manos

El objetivo de estos equipos es impedir el contacto y penetración de sustancias tóxicas, corrosivas, infectivas o irritantes a través de la piel de las manos. Se considera a las manos como la parte del cuerpo que más facilidad tiene para entrar en contacto con dichas sustancias.

Sin embargo, no debe despreciarse el riesgo de impregnación de la ropa. Cosa que se puede prevenir empleando batas, delantales, mandiles y, en general, ropa de trabajo o protección adecuada. Para protegernos las manos empleamos los guantes.

Guantes

Su uso, a diferencia de las protecciones respiratorias, e igual que ocurre con las gafas, no supone fatiga ni especial incomodidad. Aunque ésto último depende de las operaciones manuales que se realicen. Esta situación, junto al hecho de que a menudo sea la única solución razonable para la prevención del riesgo, hace que haya una mayor tendencia a su utilización sin límite de tiempo.

Los guantes de seguridad se fabrican en diferentes materiales (PVC, PVA, nitrilo, látex, neopreno, etc.) en función del riesgo que se pretende proteger. Para su uso en el laboratorio, además de la necesaria resistencia mecánica a la tracción y a la perforación, es fundamental la impermeabilidad frente a los distintos productos químicos. Si se usa un guante no impermeable frente a un producto, si hay inmersión o contacto directo importante, el riesgo aumenta.

La certificación de los guantes de protección exige unos mínimos de resistencia a la tracción y a la perforación. Estos mínimos garantizan su integridad en situaciones normales de trabajo. Y, además, los clasifica según los productos o familias de compuestos contra los que protege. Otros aspectos que han de considerarse en la elección de los guantes son la longitud del manguito, y el forro o revestimiento. En la elección debe prevalecer, a igualdad de características protectoras, la comodidad.

La disminución en el sentido del tacto que ocasiona el uso de los guantes es una dificultad para la realización de algunos trabajos. En estos casos, y si esta justificado, debe optarse por la utilización de guantes de menor espesor. Aunque no sean los más adecuados para el contaminante presente. Observando la precaución de aumentar la frecuencia de cambio de los mismos. En otras circunstancias puede recomendarse la utilización de un doble guante si se juzga insuficiente la protección ofrecida por uno solo.

Equipos de protección individual en el laboratorio

Equipos de protección individual en el laboratorio para las vías respiratorias

Los EPI de las vías respiratorias son aquellos que tratan de impedir que el contaminante penetre en el organismo a través de esta vía. Técnicamente se pueden clasificar en:

  • Equipos dependientes del medio ambiente.
  • Equipos independientes del medio ambiente.

Y los veremos a continuación:

Equipos dependientes del medio ambiente

Son equipos que utilizan el aire del ambiente y lo purifican, reteniendo o transformando los contaminantes presentes en él para que sea respirable. Estos equipos no pueden utilizarse cuando el aire es deficiente en oxigeno, cuando las concentraciones de contaminantes son muy elevadas o si se trata de sustancias altamente tóxicas. Tampoco cuando existe el peligro de no detectar su mal funcionamiento (por ejemplo, un gas sin olor como el CO).

Presentan dos partes claramente diferenciadas: el adaptador facial y el filtro. El adaptador facial tiene la misión de crear un espacio herméticamente cerrado alrededor de las vías respiratorias, de manera que el único acceso a ellas sea a través del filtro. Existen tres tipos: la máscara, la mascarilla y la boquilla.

  • Máscara: Cubre la boca, la nariz y los ojos. Debe utilizarse cuando el contaminante es un irritante.
  • Mascarilla: Cubre la nariz y la boca exclusivamente.
  • Boquilla: Ofrece una conexión entre la boca y el filtro y dispone de un sistema que impide la entrada de aire no filtrado por la nariz (pinza). Su utilización se limita exclusivamente a situaciones de emergencia.

Los adaptadores deben tener, entre otras, las siguientes propiedades: máxima hermeticidad, mínima resistencia al paso del aire, máxima visibilidad en las máscaras y confort de utilización. Los filtros tienen la misión de purificar el aire y eliminar la contaminación. Se clasifican en tres clases: mecánicos, químicos y mixtos.

  • Los filtros mecánicos retienen el contaminante, impidiendo el paso por mecanismos físicos. Se utilizan para polvo, humo o aerosoles.
  • Los filtros químicos realizan su misión filtrante disponiendo en su interior de alguna sustancia química que retiene el contaminante, adsorbiéndolo, o reaccionando con él. Son específicos para una sustancia o grupo de sustancias de parecidas características químicas.
  • Los filtros mixtos, realizan combinadamente la acción de los filtros mecánicos y químicos.

Equipos de protección individual en el laboratorio

Ahondando en los filtros

Otra característica de los filtros es su vida media. Es el tiempo que tarda un filtro en alcanzar la máxima penetración admisible para una concentración conocida. Es un valor de referencia, poco útil en la práctica, donde no se suele conocer la concentración del contaminante en aire.

La mascarilla autofiltrante es un tipo especial de protector respiratorio que reúne en un solo cuerpo inseparable el adaptador facial y el filtro. No son adecuadas para la protección de gases o vapores. Debido a su bajo peso y poca pérdida de carga las hace más cómodas que las mascarillas convencionales.

Equipos independientes del medio ambiente

Estos equipos se caracterizan porque el aire que respira el usuario no es el del ambiente de trabajo. Se clasifican en:

  • Semiautónomos
  • Autónomos

Equipos de Respiración Semiautónomos

Utilizan el aire de otro ambiente diferente al de trabajo, no contaminado y transportado a través de una canalización, o procedente de recipientes a presión no portátiles. Disponen de un adaptador facial, generalmente tipo
máscara, y una manguera. El aire puede ser aspirado a voluntad a través de la manguera o suministrado a presión mediante un compresor o botellas de aire comprimido. Estos equipos se utilizan en trabajos con muy altas concentraciones de contaminante o pobres en oxigeno.

Equipos de Respiración Autónomos (ERA)

Son aquellos en los que el sistema de aporte de aire es transportado por el usuario. Su utilización está indicada en los casos en que el aire es irrespirable y se requiere autonomía y libertad de movimientos.

El uso de estos equipos en el laboratorio no es habitual, excepto en casos muy especiales, como el trabajo en laboratorios con riesgo biológico nivel 4. También en ambientes con contaminación radiactiva importante. Sin embargo, la presencia de equipos autónomos para emergencias y operaciones de salvamento sí que suele ser habitual.

Bomberos, la UME, el equipo NRBQ del SUMMA o el de SAMUR-Protección Civil serían claros ejemplos de equipos que utilizan EPI+ERA.

Equipos de Protección Individual en el laboratorio

Equipos de protección individual en el laboratorio frente a riesgos biológicos

Lo comentábamos con anterioridad. Las NTP, del Instituto Nacional de Seguridad e Higiene en el Trabajo, en los que se basan la mayoría de las fuentes consultadas, se centraban principalmente en el laboratorio de química, extrapolando la información a un laboratorio de trabajo con muestras biológicas. En concreto “a cualquier tipo de laboratorio”.

Un laboratorio químico y uno de análisis clínico tienen sus similitudes y sus diferencias. Hasta el punto de que el propio NTP 517 debe hacer cuatro incisos en materia de Equipos de Protección Individual en el laboratorio. Y cuatro incisos de carácter biológico para distinguirlos expresamente.

Dicha distinción comienza remarcando una tendencia para que no caigamos en un error común. Tendencia a confundir los equipos destinados a evitar la contaminación de material estéril con los destinados a la protección del trabajador. Cuando exista riesgo biológico deberá utilizarse un EPI que responda a una protección efectiva frente al mismo.

El siguiente inciso hace referencia a los guantes. Y lo hace mencionando la norma UNE-EN 374 de 1995. Los guantes calificados como impermeables deben serlo también frente a microorganismos y ser comprobado como impermeable frente a sangre sintética.

El tercer inciso se refiere a la protección respiratoria frente a la inhalación de bioaerosoles. Implicando la utilización de equipos de protección respiratoria con filtros HEPA capaces de retener los microorganismos. En consecuencia, el aire inhalado sería considerado estéril. Termina el inciso mentando -hay que recordar que el NTP es de 1999- que al no existir en la UE equipos notificados de estas características, se pueden recomendar filtros tipo P3. Hoy día habría que verificar esta información para comprobar si sigue siendo correcta.

En cuarto lugar, debe haber protocolos de desinfección para casos de contaminación. Hay que proceder con especial cuidado al utilizar los desinfectantes por ser, en general, productos peligrosos.

Gestión de los equipos de protección individual en el laboratorio

En el NTP 518 – Prevención del riesgo en el laboratorio. Utilización de equipos protección individual (II): gestión encontramos información muy interesante sobre la gestión, selección y normalización interna de uso de los Equipos de protección individual en el laboratorio.

Establecen que en la gestión de los equipos de protección individual en el laboratorio, con el fin de que la medida de protección sea lo más acertada posible, se deben analizar una serie de aspectos como la necesidad de su uso, la elección del equipo adecuado, la adquisición, la normalización interna de uso, la distribución y la supervisión.

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